Lo básico sobre los terremotos

Terremoto

Terremoto - Getty Images

Cómo ocurren los terremotos

Epicentro, hipocentro, temblores secundarios, precursores, falla, plano de falla, sismógrafo, ondas P, magnitud, intensidad, aceleración máxima, amplificación...
Oímos estas palabras. Después de los terremotos, las decimos. Pero, ¿qué significan para lo que sentimos y lo que sentiremos en el futuro? ¿De verdad comprendemos lo que dicen los sismólogos?

Esta sección describe cómo es que ocurren los terremotos y cómo son medidos. También explica por qué el mismo terremoto puede estremecer una área de manera muy diferente a otra.

¿Qué es un terremoto?
Un terremoto es causado por un deslizamiento brusco sobre una falla, como cuando usted truena sus dedos. Antes del trueno, usted presiona sus dedos conjuntamente y lateralmente. La fricción causada por la presión no deja que sus dedos se muevan de lado a lado. Cuando los presiona lateralmente lo suficientemente fuerte para vencer la fricción, sus dedos se mueven bruscamente, desatando energía en la forma de ondas de sonido que hacen vibrar el aire y viajan de su mano a su oído, donde usted oye el trueno.

El mismo proceso sucede durante un terremoto. Las fuerzas en la corteza superior de la tierra presionan, conjuntamente, los lados de la falla. La fricción sobre la superficie de la falla mantiene las rocas juntas para que no se deslicen inmediatamente cuando sean presionadas lateralmente. Con el tiempo, suficiente tensión se acumula y las rocas se resbalan bruscamente, liberando energía en ondas que viajan a través de la roca para causar el movimiento que sentimos durante un terremoto.

Así como truena sus dedos con la yema del dedo medio con del dedo pulgar, los terremotos ocurren sobre una área de la falla, llamada la superficie de ruptura. Sin embargo, a diferencia de sus dedos, todo el plano de la falla no se resbala a la misma vez. La ruptura comienza en un punto del plano de la falla llamado el hipocentro, un punto usualmente profundo en la falla.

El epicentro es el punto en la superficie directamente sobre el hipocentro. La ruptura continúa extendiéndose hasta que algo la detiene (exactamente cómo sucede es tema de investigación en la sismología).